Les fourmis ont inventé l'agriculture avant l'Homme !

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Les fourmis ont inventé l'agriculture avant l'Homme !

Division du travail, agriculture, service de police… Entre la fourmi et l’être humain, il existe de nombreuses similitudes, comme l’explique Laurent Keller, de l’Université de Lausanne, Prix Marcel Benoist 2015.

Réfléchissons-y à deux fois avant d’écraser une fourmi d’un coup de main. En l’observant, nous pourrions découvrir quelque chose sur nous-mêmes, comprendre certains comportements et la façon d’interagir avec les autres. «En termes d’organisation sociale, l’être humain est en train de refaire le même parcours que la fourmi», affirme Laurent Keller, directeur du Département d’écologie et d’évolution de l’Université de Lausanne.

Observer les fourmis, et aller jusqu’à les suivre une à une, voilà ce que fait Laurent Keller depuis une trentaine d’années, sur le terrain et en laboratoire. Jeune, il voulait étudier les primates, les grands singes. Mais une conférence sur les fourmis l’a fait changer d’idée. «L’évolution de leur organisation sociale me fascinait», se rappelle-t-il, assis sur le petit divan de son bureau.

Ce qui intrigue le chercheur, devenu aujourd’hui un myrmécologue de renommée mondiale avec à la clé des publications dans les revues scientifiques les plus prestigieuses, c’est surtout cette question: comment un organisme doté d’un cerveau en somme simple a-t-il fait pour adopter des comportements sociaux qui lui ont permis d’être présent partout sur terre, du Sahara aux régions les plus froides?

Dans le règne animal, les fourmis - dont on compte quelque 12 000 espèces identifiées - sont parmi les organismes les plus importants au niveau écologique. Elles améliorent la qualité du sol, facilitent la dispersion des semences et éliminent les parasites et les organismes morts, explique Laurent Keller. «Une planète sans fourmis est difficilement imaginable. Leur poids global représente 10% de la biomasse des animaux terrestres. Le seul à avoir une biomasse comparable est l’homme.»

Une des clés de leur succès écologique est la coopération, poursuit Laurent Keller. «Les fourmis ont réussi à modifier leur environnement, par exemple en construisant des nids complexes au sol ou sur les arbres. Avec la division du travail, elles ont pu augmenter la productivité du groupe. Elles ont ensuite développé des mécanismes pour réduire les conflits et limiter la propagation de parasites au sein de la colonie.» Il existe ainsi des fourmis-policières chargées d’éloigner, voire d’éliminer les ouvrières qui se comportent de manière nocive pour la société, par exemple en agissant de façon égoïste.

Elles ont leurs «vaches»

Autant d’aspects qui se retrouvent également dans la société humaine, fait remarquer l’expert. «Comme les fourmis, nous avons modifié notre environnement en construisant des villes que nous protégeons de la nature et des prédateurs. Nous nous sommes spécialisés dans des tâches déterminées, ce qui nous a permis d’accroître notre productivité.»

Les analogies entre l’espèce humaine et les fourmis sont multiples, dont certaines sont surprenantes. Difficile d’imaginer que de grandes inventions de l’humanité ont en réalité déjà été faites par un organisme de quelques millimètres seulement, et cela il y a 70 millions d’années.

Pour nourrir les colonies, qui peuvent compter jusqu’à 5 millions d’individus, «les fourmis ont inventé l’agriculture et l’élevage», soutient Laurent Keller. Certaines espèces cultivent des champignons et en contrôlent la croissance avec des enzymes. Les fourmis élèvent aussi des aphides (pucerons) qu’elles déplacent d’un arbre à l’autre. Elles se nourrissent de leur miellat, une substance sucrée riche en acides aminés, et les mangent en cas de nécessité. «Exactement comme le fait l’homme avec la vache: il boit son lait et se nourrit de sa viande», observe le spécialiste.

Leur façon de communiquer et de choisir un parcours plutôt qu’un autre quand elles sont à la recherche de nourriture peut également être source d’inspiration pour l’homme: «Il existe des programmes informatiques qui s’inspirent du comportement des fourmis. Ils permettent par exemple de résoudre le «problème du voyageur de commerce» et d’établir le trajet le plus court pour se rendre à différents endroits», relève Laurent Keller. 

Des codes-barres sur les fourmis

Premier chercheur à avoir décrypté le génome de la fourmi du feu (Solenopsis invicta), Laurent Keller s’est aussi intéressé aux bases génétiques du comportement. «Nous avons identifié l’existence d’un «chromosome social», qui explique pourquoi certaines colonies accueillent une seule reine, alors que d’autres en ont plusieurs.» Une découverte qui pourrait être utile dans la lutte contre les grandes colonies de fourmis qui ravagent les cultures aux Etats-Unis, en Australie et en Chine, affirme-t-il.

Outre les études ur la longévité des fourmis, dont certaines peuvent atteindre 30 ans, Laurent Keller concentre ses recherches sur la manière dont est organisée la division du travail dans la colonie. Dans ce but, il a collé de minuscules codes-barres sur le dos de centaines de fourmis. Pendant 41 jours, un scanner a enregistré le comportement de chacune d’entre elles, et fourni des informations sur qui interagissait avec qui, à quel moment et à quel endroit. «C’est une sorte de Facebook des fourmis», dit-il.

Les premiers résultats ubliés dans «Science» en 2013, ont mis en évidence que les tâches des fourmis évoluent avec le temps. «Les ouvrières les plus jeunes s’occupent des œufs pondus par la reine, les plus âgées sont chargées de nettoyer le nid et de recueillir la nourriture», explique Laurent Keller. Il s’agit maintenant de comprendre le pourquoi du comment. Le chercheur en est convaincu: les fourmis constituent un modèle idéal pour étudier l’évolution de la vie en société. «Si nous voulons éviter de retomber dans l’obscurantisme, affirmait-il il y a quelques années, il est indispensable de connaître cette évolution dans ses moindres détails. Celle de la fourmi comme celle de l’homme.»

Une longévité fascinante

Pour Laurent Keller, un des aspects les plus fascinants des fourmis est leur exceptionnelle longévité. Chez certaines espèces, les reines peuvent vivre jusqu’à 30 ans. «C’est 100 fois plus que la moyenne rencontrée chez les insectes!» Protégées par les ouvrières, les reines courent un risque mineur d’être attaquées par des prédateurs. Au cours de leur évolution, cette vie passée à l’abri des risques leur a permis de développer des mécanismes de réparation de l’ADN, qui retardent le vieillissement. Selon Laurent Keller, «il s’agit d’un bon modèle pour étudier le vieillissement de l’être humain». LJ/Swissinfo.ch

https://www.youtube.com/watch?v=3UnhNt4z11s

 

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